《上座部佛教》

座部,(巴利文Theravada, Thera 意指長老、上座,vada意指教義、學說、部),是以巴利三藏──為一般學者所共識,佛教中最古老的經典──為其依據的派別。許多世紀以來,上座部佛教一直是錫蘭(斯里蘭卡)、緬甸和泰國的主流宗教,而今,其信仰者更分佈於世界各地,總數多達一億多人口。近幾世紀,上座部佛教亦開始在西方國家──主要位於西歐與北美國家──成長紮根。

 

關於上座部佛教的其他名稱

上座部佛教有許多名稱。佛陀個人稱他自己所創始的宗教為「法-律」(Dhanmma-Dvinaya),顧名思義是指道德和精神的兩大佛教修行層面。由於上座部佛教歷來主要盛行於東南亞(錫蘭、泰國和緬甸),故亦被稱為「南傳佛教」,而有別於由印度北方傳入中國、西藏、日本和韓國的「北傳佛教」。通常上座部佛教相等於「小乘佛教」(Hinayana),,有別於一般藏傳佛教、禪宗或其他北傳佛教的「大乘佛教」(Mahayana)。關於「小乘」這種貶抑的用詞,源自早期教團的分裂,促使後來「大乘佛教」產生。今日,雖說許多宗派學者希望以「早期佛教」來稱呼上座部佛教,但大部份的學者仍習慣以「小乘佛教」稱之。